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鸢尾星云为生命构建块提供线索

来自SOFIA(红色和绿色)和斯皮策(蓝色)的NGC 7023三色图像的组合显示不同种群的PAH分子。

em利用美国宇航局的平流层天文​​台的红外天文学和其他天文台的数据,天文学家揭示了一种特定类型的有机分子 - 生命的原材料 - 如何在太空中发展。这些信息可以帮助科学家更好地了解生命在地球上如何发展。 / em

荷兰莱顿大学的Bavo Croiset及其合作者致力于研究一种称为多环芳烃(PAHs)的分子,这种分子是由碳原子排列成蜂巢状的平分子组成的,由氢气包围。多环芳烃占宇宙中约10%的碳,在地球上被发现,在燃烧有机物质如肉类,甘蔗,木材等时它们被释放出来。克鲁塞特的研究小组确定,当星云NGC 7023中的多环芳烃,也被称为虹膜星云,受到星云中心星的紫外线辐射,它们演变成更大,更复杂的分子。科学家假设复杂有机分子如PAHs的生长是导致生命出现的步骤之一。

一些现有的模型预测,来自新生的附近大质量恒星的辐射会倾向于将大有机分子分解成较小的有机分子,而不是将它们聚集起来。为了测试这些模型,研究人员想要估计相对于中心恒星的不同位置的分子大小。

Croiset的团队使用SOFIA通过两台仪器观测星云NGC 7023,即FLITECAM近红外相机和FORCAST中红外相机。 SOFIA的仪器对由这些特定分子产生的两个波长敏感,可以用来估计它们的大小。该小组分析了SOFIA图像,结合史匹哲红外空间观测站,哈勃太空望远镜和夏威夷大岛上的加拿大 - 法国 - 夏威夷望远镜先前获得的数据。

分析表明,这个星云中PAH分子的大小因位置不同而变化很明显。环绕照明星的星云中心空腔中的分子的平均尺寸大于在空腔外边缘处的云表面上的分子的平均尺寸。

在天文学和天体物理学发表的一篇论文中,研究小组得出结论认为,这种分子大小的变化是由于一些最小的分子被恒星的强烈的紫外辐射场所破坏,并且由于中等大小的分子被辐照,所以它们结合成较大的分子。研究人员惊讶地发现,辐射导致净增长,而不是破坏。

“这些观测的成功取决于SOFIA观测地面无法获得的波长的能力,以及它的望远镜的大尺寸,这提供了比使用较小望远镜可能的更详细的地图,”CNRS的OlivierBerné说,法国图卢兹国家科学研究中心,发表论文的合着者之一。

PDF研究副本:用SOFIA绘制NGC 7023中PAH的大小

资料来源:美国国家航空和宇宙航行局埃姆斯研究中心SOFIA科学中心Dana Backman博士